TACITE (Tacitus Publius Cornelius) (v. 55 - v. 120)




Intérêt
Publius Cornelius Tacitus serait né en 55, pendant le règne de l’empereur Néron, en Gaule. Il commence en Narbonnaise une longue carrière au service de l’Empire, après son mariage avec la fille du consul Agricola. Il est préteur en 88, sous Domitien. Il devient consul en 97, sous Nerva. En 113, il reçoit la charge de gouverneur de la province d’Asie. Il meurt pendant les années 120. C’est le prestige littéraire et moral de Tacite qui fit sa réussite et il est fort probable qu’il ne fut pas heureux en politique.

Œuvres

  • Vie d’Agricola : cette biographie, composée au début du règne de Trajan, est la première étape de la carrière littéraire de Tacite. Agricola était son beau-père et, en écrivant sa vie, Tacite veut rendre hommage à un homme qu’il a aimé et estimé. Il loue en lui un bon serviteur del’Empire, qu’il a contribué à étendre, en achevant la conquête de la Bretagne (Britannia, la Grande Bretagne actuelle) et en la pacifiant. Mais Domitien, mauvais prince, n’a pas su reconnaître la qualité des services rendus par Agricola. Au moment où commence un nouveau règne, ce livre formule des mises en garde et pose les problèmes liés à l’expansion de l’Empire. La Vie d’Agricola est aussi l’œuvre d’un géographe et d’un ethnographe, qui s’intéresse aux mœurs et au point de vue des peuples conquis : comment assurer la conquête, sinon en pratiquant, comme l’a faitAgricola, une politique d’assimilation, au moins en direction des élites ?
  • Germanie ou Des mœurs et des coutumes des Germains : cet ouvrage fut écrit à la même époque que la Vie d’Agricola. C’est à nouveau en ethnographe que Tacite y décrit les mœurs des Germains, un peuple qui constitue une menace permanente aux frontières des territoires conquis par Rome. Plus tard, dans les Annales, Tacite évoquera, en des pages saisissantes, l’anéantissement des légions de Varus à la fin du règne d’ Auguste. Vivant dans un état proche de l’état de nature, les Germains doivent à celle-ci leurs vertus (courage, solidarité etc.) et leur férocité barbare.
  • Dialogue des orateurs : l’authenticité de cet ouvrage, écrit vers 105, est parfois mise en doute. Tacite s’y inspire du De Oratore de Cicéron. Son porte-parole, Maternus, s’interroge sur le déclin de l’éloquence à Rome, genre dont l’épanouissement lui paraît lié au climat d’extrême liberté (confinant à la licence) qui régnait dans les derniers temps de la République et qui a disparu avec le Principat d’Auguste.
  • Histoires : de cet ouvrage, écrit vers 108, et qui devait compter entre douze et quatorze livres, seuls les quatre premiers et le début du cinquième nous sont parvenus. L’ensemble narrait les événements entre la mort de Néron, en 69, et celle de Domitien, en 96. La partie conservée concerne la période de guerre civile qui, en l’espace d’une année, voit se succéder trois empereurs, Galba, Othon et Vitellius, dans un climat d’extrême violence. L’avènement de Vespasien, proclamé empereur par les légions d’Orient, y met un terme. Dans cette œuvre se manifestent les dons du peintre et du dramaturge qui trouveront leur épanouissement dans les Annales.
  • Annales : l’ouvrage comptait sans doute dix-huit livres. Les six premiers racontent (manque cependant la plus grande partie du livre VI) le règne de Tibère. Les livres VII à X sont perdus : ils allaient de la mort de Tibère au milieu du règne de Claude. Les livres XI à XVI racontent la fin du règne de Claude et le début du règne de Néron. Pour les événements racontés dans les parties perdues (notamment le règne de Caligula), il faut faire appel à d’autres historiens, comme Suétone. Le portrait que trace l’historien des empereurs et de leur entourage est impitoyable: obsession du complot chez Tibère, faiblesse indigne d’un prince chez Claude, monstruosité de Néron. L’entourage (Agrippine, mère de Néron, les affranchis, exécuteurs des basses œuvres) est au diapason. L’assassinat est l’arme favorite du pouvoir. De cette œuvre sombre et magnifique, Racine tirera le sujet d’une de ses tragédies : Britannicus.


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